O futuro da Convenção Batista do Sul: os números não batem

Aqueles que vivem de estatísticas morrerão por estatísticas. Nos dias de hoje, somos tão inundados por números que a maioria destes são ignoradas. Às vezes, no entanto, as estatísticas podem servir como um aviso. Tal é o caso do recente relatório Anual do Perfil da Igreja da Convenção Batista do Sul (Southern Baptist Convention). As manchetes da imprensa não eram alarmistas, mas justificadas. A manchete do Christianity Today dizia a verdade: “Os batistas do sul tem os números mais baixos em 30 anos“.

Nas palavras da repórter Kate Shellnutt, “a maior denominação protestante da nação não é tão grande quanto costumava ser, de acordo com seu Perfil Anual da Igreja (ACP), divulgado hoje. A filiação caiu para 14,8 milhões em 2018 — sua primeira vez abaixo de 15 milhões desde 1989 e a mais baixa desde 1987”.

Isso vem como uma notícia difícil para uma denominação que há muito se orgulha tanto do tamanho quanto do crescimento. Os batistas do sul são contadores ardentes. Alguns de nós têm idade suficiente para lembrar os registros de seis pontos que registravam os envelopes de ofertas que trazíamos para a Escola Dominical toda semana, relatando e sendo classificados quantos de nós na semana anterior estiveram presentes na Escola Dominical (20%), chegou na hora (10%), trouxe a Bíblia (10%), trouxe uma oferta (10%), estudou a lição (10%) e freqüentou a adoração (20%). Nós não só contamos os alunos da Escola Dominical; nós os classificávamos.

Os Batistas do Sul estavam muito orgulhosos quando, em 1967, os Batistas do Sul superaram os Metodistas nos Estados Unidos. Por quatro décadas depois, os Batistas do Sul continuaram a crescer — especialmente nas estatísticas. Nós nunca confiamos totalmente nessas estatísticas, porque todas foram auto-relatadas e apenas cerca de 75% das igrejas relataram. Além disso, muitos na denominação estavam (e estão) preocupados que o uso de tais estatísticas levanta questões profundas sobre a seriedade de nossas convicções. Em poucas palavras, o número total de membros em comparação com a freqüência questiona se realmente acreditamos na membresia regenerada da igreja. Os membros que não atuam como membros não devem ser contados como membros.

Mas Kate Shellnutt lidou corretamente com a questão das estatísticas da SBC com estas palavras: “Compilado pela LifeWay Christian Resources, o ACP é baseado em dados auto-relatados de cerca de três quartos das igrejas da SBC, então não é um quadro abrangente, mas é ainda usado para capturar tendências gerais na denominação. Por mais de 10 anos, a trajetória não pareceu boa”.

Muito bem. O número de batismos relatados em 2018 ficou em 246.442, abaixo dos 254.122 em 2017. O número de batismos por ano é o melhor indicador de atividade evangelística nas igrejas da SBC. Dada a nossa teologia, os batismos indicam conversões que se traduzem em membros da igreja. Uma porcentagem menor de batismos indica novos membros da igreja que vem de igrejas não-batistas.

Não há dúvida de que a trajetória de mais de uma década tem sido geralmente decrescente. O que os números nos dizem?

Primeiro, os números nos dizem sobre um padrão maior de declínio religioso nos Estados Unidos. Apenas algumas semanas atrás, a Gallup divulgou um relatório importante que incluía essa súmula: “A filiação à igreja dos EUA era de 70% ou mais de 1937 a 1976, caindo modestamente para uma média de 68% nos anos 70 até os anos 90. Os últimos 20 anos Vimos uma aceleração na queda, com um declínio de 20 pontos percentuais desde 1999 e mais da metade dessa mudança ocorrendo desde o início da última década”.

Os Batistas do Sul não estão imunes a essas tendências na sociedade maior. Essa imunidade é impossível. As igrejas e membros da SBC estão concentrados no sul e no sudoeste dos Estados Unidos, o chamado “cinturão da Bíblia”. Isto ofereceu aos Batistas do Sul algum atraso nas tendências secularizadoras que mais rapidamente transformavam outras regiões. Mas a geografia oferecia apenas atraso, não defesa. Os batistas do sul cresceram rápida e firmemente quando o cristianismo foi uma importante influência na cultura. A geografia ainda oferece algum atraso nesses efeitos em comparação com outras regiões, mas o “Cinturão da Bíblia” está desaparecendo rapidamente.

Nota do tradutor: Cinturão da Bíblia (Bible Belt) diz respeito aos estados do Sul dos EUA que continuam sob forte influência dos príncipios bíblicos: Mississippi, Utah, Alabama, Louisiana, Arkansas, South Carolina, Tennessee, North Carolina, Georgia, e Oklahoma.

Em segundo lugar, temos que reconhecer que as tendências da SBC ficaram ótimas quando nossos vizinhos ganharam um status capital-social ao se filiarem às nossas igrejas. Eles ganhavam status social e confiança dentro da comunidade ao se filiarem à Primeira Igreja Batista ou a outra congregação evangélica. Isso não é mais o caso. Agora, dada a secularização e as revoluções sexuais e morais totalmente reformulando nossa cultura, nossos vizinhos podem perder esse status capital-social, unindo nossas igrejas. A era do cristianismo cultural ou nominal está chegando rapidamente ao fim. Até recentemente, a maioria das pessoas queria reivindicar algum tipo de identidade ou filiação cristã, mesmo que raramente frequentassem a igreja. Isso já não é mais o caso. A ascensão dos “nadas”, aqueles que não reivindicam filiação religiosa, agora inclui cerca de 20% da população e 30% dos americanos com 30 anos ou menos. O SBC ganhava milhões de membros que não podiamos encontrar e não conhecíamos devido ao fenômeno do cristianismo cultural. Sabíamos que não era real e a maioria sabia que não poderia durar. Bem, não era real e não durou.

Nota do tradutor: Cristianismo cultural que o autor se refere são aquelas pessoas que se auto-identificavam com a religião protestante batista, e que não frequentavam igreja nenhuma, mas eram contadas como cristãos praticantes nos relatórios de porcentagem.

Terceiro, olhando especificamente para os números do batismo, o declínio é notável e lamentável. 

A compreensão mais óbvia é que não nos importamos tanto em alcançar pessoas perdidas como antes. Essa seria a observação que deveria causar maior preocupação aos Batistas do Sul. 

Vamos considerar essa questão abaixo. A segunda observação que virá rapidamente é que nossos métodos de evangelismo não são tão eficazes como eram antes. Honestamente, esse argumento já está refutado. O crescimento dos Batistas do Sul foi em grande parte impulsionado pelo reavivalismo e seus programas. Não devemos nos surpreender que o reavivamento seja mais eficaz em um contexto de domínio cultural cristão. Em 2001, tive a grande honra de servir como presidente da Billy Graham Crusade em Louisville. Envolvemos apenas igrejas evangélicas e a Associação Evangelística Billy Graham, liderada em esforços para ajudar igrejas e cristãos a trazer pessoas perdidas para a cruzada. Foi um grande esforço. O Dr. Graham pregou o evangelho noite após noite. Havia muitas profissões de fé, mas as estatísticas revelaram que a esmagadora maioria das pessoas presentes na cruzada eram membros ativos das igrejas evangélicas. Mesmo em 2001, passamos do ponto em que os não-cristãos vinham em grandes números para eventos evangelísticos. O evangelismo na América de hoje será muito mais difícil e mais pessoal. Isso é apenas uma realidade. 

Quarto, temos que nos perguntar se os batistas do sul ainda acreditam que as pessoas que não conhecem a Cristo estão indo para o inferno. Não tenho dúvidas de que a maioria dos membros da igreja da SBC responderia a essa pergunta corretamente, mas isso não significa que eles acreditem nisso com fervor. Deveríamos nos preocupar que uma forma de religião corretamente descrita por Christian Smith como ” Deísmo Terapêutico Moralista ” [MTD] não é o que realmente é acreditado por muitos que se consideram fiéis batistas do sul. O ambiente do liberalismo teológico da cultura ao nosso redor fez incursões na vida batista do sul e em nossas igrejas. A crença na exclusividade do evangelho é essencial para o verdadeiro cristianismo, como é a oferta bem intencionada do evangelho. Uma crise estatística relacionada aos batismos levanta enormes questões teológicas. Não nos atrevemos a evitá-los.

Quinto, há a dura realidade da demografia. A maioria dos Batistas do Sul não consegue ver essa verdade. Análises históricas são muito claras: Ao longo dos últimos séculos, a grande maioria dos membros da igreja tem sido filhos de membros da igreja. Não é por acaso que as taxas de natalidade decrescentes são refletidas, em pouco tempo, nas estatísticas de batismo. Não há dúvida de que as crianças criadas nos lares cristãos por pais cristãos têm maior probabilidade de fazer sua própria profissão de fé e continuar a participação da igreja na vida adulta. Também não há dúvida de que quando os pais cristãos têm menos filhos, eles produzem menos futuros convertidos ao cristianismo. A queda na taxa de natalidade é traçada paralelamente as linhas de tendência às estatísticas de batismo no SBC. Apenas alguns dias atrás, o Wall Street Journal publicou um editorial intitulado “America’s Millennial Baby Bust“. Como o jornal relata, a taxa de natalidade nos USA atingiu uma baixa de 32 anos. Na verdade, o declínio acentuado da taxa de natalidade nos EUA começou apenas quando Batistas do Sul foram alcançando ganhos estatísticos altos. Durante o período entre Em 1960 e 2017, a taxa de fecundidade dos EUA (nascimentos por mulher) foi virtualmente reduzida à metade e a dramática queda na taxa de fecundidade veio com o desenvolvimento do anticoncepcional.

Não há razão credível para acreditar que os Batistas do Sul se distanciem desse padrão geral. Isso levanta enormes questões teológicas, com certeza, mas também ajuda a explicar a redução radical nos batismos de jovens. Há questões culturais e relacionadas ao ministério aqui, mas o fato é que a taxa de natalidade é um fator enorme. Eu tentei argumentar por anos, em um ponto lembrando aos Batistas do Sul que nós temos tido muito sucesso em alcançar nossos próprios filhos com o evangelho. Isso continua sendo a primeira prioridade. Mas também estamos prestes a descobrir se podemos alcançar os jovens aos quais não somos os pais. Isso é mais desafiador. Quando adolescente, eu era capitão de ônibus no ministério de ônibus de nossa igreja. Nos dirigiríamos para os bairros e convidavamos as crianças a entrar no ônibus no domingo de manhã e ir para a Escola Dominical. Havia doces envolvidos. Tal ministério hoje é incompreensível, por inúmeras razões. Então o que fazer agora?

Em sexto lugar, há um alarme especial sobre os jovens criados pelos batistas do sul que se afastam. Um artigo de Ryan P. Burge, divulgado pela Christianity Today, publicou a manchete: “Only Half of Kids Raised Southern Baptist Stay Southern Baptist” (Somente metade das crianças criadas como Batistas do Sul permanecem como Batistas do Sul). Burge argumenta que “onde a verdadeira preocupação vem é estimulada a uma mudança geracional na população americana”. Além disso: “Nas décadas de 1980 e 1990, os Batistas do Sul podiam contar com uma grande maioria de seus filhos nascidos e criados na igreja para se tornarem membros comprometidos e ativos da congregação quando adultos. Isso se deteriorou com o tempo. Agora, é provável que das crianças que estão sendo educadas na Batista do Sul hoje não manterão essa identidade na idade adulta”.

Além da questão das taxas de natalidade, o que estamos (ou não) fazendo com as crianças que temos? Eu acho que a resposta para isso é direta. Entregamos a Escola Dominical e o ministério de jovens em muitas de nossas igrejas. Eu sou o produto de envolvimento na igreja local muitas horas por semana quando menino e adolescente. Meu quadro de realidade foi em grande parte definido pelo projeto de meus pais — sempre era a igreja quando a igreja oferecia uma oportunidade, e havia muitas oportunidades: Escola Dominical, coro juvenil, Embaixadores Reais (para meninos) e Acteens (para meninas). Havia comunhão de jovens semanalmente, reuniões de jovens e retiros regulares. Havia voluntários adultos maravilhosos e fiéis, bem como um fiel ministro da juventude. Christian Smith e seus colegas de pesquisa descobriram que uma das marcas distintivas dos jovens que continuavam em sua participação na igreja como adultos era que eles tinham desenvolvido um relacionamento caloroso e confiante com um adulto na igreja (mesmo que apenas um) que não seja seus próprios pais.

Quantos jovens do ensino médio, colégio ou da faculdade têm essa experiência hoje? Para muitas crianças que crescem com pais cristãos, a prioridade da família é dita de outra forma. Muitos pais cristãos tem aderido ao retrato da boa infância que a cultura passa, completo com atividades esportivas incessantes, aulas de violino, balé, e atividades conhecidas para impulsionar crianças ao eventual ingresso em uma faculdade. Quando se trata de atividades da igreja com crianças e adolescentes, as palavras mais assustadoras podem muito bem ser “equipe itinerante”. As prioridades se tornam claras, tanto da parte da igreja quanto dos pais. Os pais dificilmente podem reclamar o choque quando seus filhos crescem e deixam o que nunca conheceram. Nesse ponto, a oportunidade está perdida.

Em sétimo lugar, temos que reconhecer o fato de que as taxas de identificação e participação em congregações evangélicas provavelmente cairão ainda mais. Somos informados constantemente que a geração do milênio não se identificará com grupos que não aceitarão plenamente as causas LGBTQ +. Se assim for, igrejas e denominações biblicamente comprometidas irão declinar em membresia, posição social e influência. Isso é só um fato.

 As igrejas batistas do sul não têm a opção do liberalismo teológico. Estamos comprometidos com o cristianismo bíblico e a fé de uma vez por todas entregue aos santos. Em questões básicas de convicção, não pode haver descomprometimento que não seja infidelidade.

Eu continuo não convencido de que perdemos uma geração inteira. A inscrição nos nossos seminários diz o contrário. Mas não ousamos minimizar os desafios que enfrentamos

Oitavo, as lições demonstradas no colapso do protestantismo liberal principal permanecem ao nosso redor. O padrão de declínio estatístico entre os Batistas do Sul já está além de refutada, mas esse padrão não é o mesmo visto no colapso virtual do protestantismo liberal. Mark Tooley, um metodista empenhado e presidente do Instituto sobre Religião e Democracia, afirma claramente : “Há uma narrativa difundida hoje sobre o declínio cristão conservador. Essa narrativa é parcialmente baseada no desejo de alguns. Mas essa narrativa normalmente ignora implosão dramática do protestantismo branco liberal principal”.

Tooley citou declínios recentes na SBC e escreveu: “Mas seu declínio de 16,4 milhões de membros para 15 milhões representa uma perda de 8%, não comparável à perda média das outras linhas de quase 50%. Os batistas do sul substituíram o Metodismo como o maior corpo protestante da América em 1967 e agora ultrapassam os Metodistas Unidos em dois para um. “

Mais importante, Tooley observou que os batistas do sul responderam com pedidos de mais foco no evangelismo. Por outro lado, “o Protestantismo Popular não mostra nenhum sinal de qualquer desejo institucional de reverter seu declínio de 53 anos dentre a membresia, ao invés, eles a alimentam por dobrar as posições teológicas e políticas que influenciam grande parte desse declínio”.

O ponto básico é este: os Batistas do Sul devem encarar a verdade e entender o que a fidelidade a Cristo será exigida de nós agora. Os números são apenas parte da história, mas revelam uma infinidade de perguntas que, de uma maneira ou de outra, essa geração de batistas do sul responderá.

Como os Batistas do Sul se preparam para se reunir em Birmingham em alguns dias, parece que este é o momento certo para começar a responder a essas perguntas com honestidade e convicção.

Ryan Burge, “Only Half of Kids Raised Southern baptist Stay Southern Baptist “, Christianity Today , 24 de maio de 2019.

Gallup, “U.S. Church Membership Down Sharply in Past Two Decades” 18 de abril de 2019.

Kate Shellnutt, “Southern Baptists Down to Lowest in 30 Years“, Christianity Today , 23 de maio de 2019.

Mark D. Tooley, “Southern Baptists versus United Methodists“, Juicey Ecumenism , Instituto sobre Religião e Democracia, 14 de dezembro de 2018.

Wall Street Journal , “America’s Millennial Baby Bust“, 28 de maio de 2019.

Albert Mohler, “Moralistic Therapeutic Deism–The New American Religion“, 11 de abril de 2005.

Dr. R. Albert Mohler Jr.

O Dr. Mohler é um teólogo e ministro ordenado, e serve como presidente do Seminário Teológico Batista do Sul .
Tradução: Tiago Hirayama
COPYRIGHT © 2019, THE SOUTHERN BAPTIST THEOLOGICAL SEMINARY. ALL RIGHTS RESERVED.

Leave a Reply

Please log in using one of these methods to post your comment:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.

Up ↑

%d bloggers like this: